NASA stuurt nieuw filament naar 3D printer in ruimte

NASA vertolkt al geruime tijd een voorlopersrol met de toepassing van 3D printen. Ook recent haalde de ruimtevaartorganisatie weer het nieuws met de lancering van een nieuwe lading filament to be naar ruimtestation ISS. De materialen worden gebruikt door de aan boord aanwezige Refabricator: een speciale 3D printer die kunststof recycleert tot filament voor nieuwe 3D prints.

NASA stuurt nieuw filament naar 3D printer in ruimte

3D printen sleutelrol in toekomstige ruimtevaartmissies

Inmiddels is de nieuwe lading materialen door een Antares 230-raket met succes naar het ISS-ruimtestation gebracht. In totaal gaat het om meer dan 3,5 ton materiaal dat niet alleen bestaat uit grondstof voor de 3D printer, maar ook uit nieuwe gereedschappen voor de bemanningsleden. Hierdoor kunnen ze aan boord nieuwe opdrachten en experimenten uitvoeren.

Verreweg de belangrijkste missie is echter het recyclen van kunststof tot bruikbaar filament voor de Refabricator. De gedachte hierachter is simpel: 3D printers zijn hard nodig als de mensheid ooit missies naar andere planeten wil uitvoeren en daar langdurig wil verblijven. Het ter plekke printen van nieuwe voorwerpen is in dat geval een enorm voordeel om te overleven.

Recycling filament overlevingsvoordeel astronauten

Zelf noemt NASA deze strategie van 3D printen in de ruimte in-space manufacturing. Met name het bevoorraden van de bemanning met filament blijkt een grote uitdaging. Dit is de reden dat de Refabricator van een speciale recyclingunit is voorzien die veel vormen van plastic afval kan verwerken tot filament.

Is er iets misgegaan met de bevoorrading? Dan kan de bemanning in noodsituaties altijd nog plastic afval recyclen om nieuwe objecten te printen met de 3D printer. Ook eerdere 3D prints die niet meer nodig zijn, kunnen op deze manier eenvoudig worden hergebruikt. Op dit moment is de Refabricator de enige 3D printer met zo’n geavanceerde recyclingunit.

Onderzoek naar kwaliteit na hergebruik

De unieke recyclingunit is ontworpen door Tethers Unlimited. Dit bedrijf was de winnaar van een door de NASA uitgeschreven competitie. Op deze manier weet de ruimtevaartorganisatie vaker innovatieve bedrijven en ideeën aan zich te binden. Tethers Unlimited is vanaf aarde verantwoordelijk voor de eerste start van de Refabricator. Daarna nemen bemanningsleden het over.

Na de start van de 3D printer begint een serie van experimenten. De Refabricator doorloopt zeven keer een proces van materiaal recyclen tot filament, 3D printen en daarna weer recyclen. Na elke 3D print neemt de bemanning monsters van het eindresultaat. De NASA wil hierdoor met name ontdekken in hoeverre de kwaliteit van filament na recycling in de ruimte overeind blijft.

Terug naar overzicht